【教育导航】大马3杰出女科学家贡献社会

2017-11-11 17:57

【教育导航】大马3杰出女科学家贡献社会

马来西亚诺丁汉大学应用数学系副教授何婉琪以统计学投入乳癌风险预测模型研究;马来西亚理科大学电脑科学学院高级讲师刘雪燕研究情绪侦测应用程式,防治忧郁症;另一位理大数学科学系副教授郑淑艳,则是整合科学、科技、工程和数学(STEM)着手研究海岸水土保护模型。3名得主皆获得3万令吉奖学金,作为研究基金。
马来西亚杰出女科学家奖首次同时颁给3名华裔;左起为何婉琪、刘雪燕及郑淑艳。

提起科学,一般人脑海浮现的是物理、生物及化学。当然,科学是浩瀚的知识海洋,并非只有这3种类。最新出炉的2017年马来西亚杰出女科学家得主,都不来自这3个领域。

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马来西亚诺丁汉大学应用数学系副教授何婉琪以统计学投入乳癌风险预测模型研究;马来西亚理科大学电脑科学学院高级讲师刘雪燕研究情绪侦测应用程式,防治忧郁症;另一位理大数学科学系副教授郑淑艳,则是整合科学、科技、工程和数学(STEM)着手研究海岸水土保护模型。3名得主皆获得3万令吉奖学金,作为研究基金。

是项由联合国教科文组织(UNESCO)与法国欧莱雅集团(L'Oreal)设立的年度杰出女科学家奖,今年在马来西亚迈入第12届。本届得主首次清一色是华裔,也首次迎来来自私立大学的得主。

这项奖项开放予40岁以下的马来西亚女性研究人员或科学家申请,今年共收获208件来自各领域的科研计划书,较去年的138件多出70件。这些计划书先透过历年得主筛选出24件,再由马来西亚第一位天文物理学家拿督玛芝兰为首的评审团议决出3名得主。

分析乳癌基因数据 统计筛选高危人群
何婉琪(35岁)马来西亚诺丁汉大学应用数学系副教授

“4年前我有了孩子,我在哺乳他的时候就想,我们的乳房可以孕育生命,可是同时也能夺走生命。”何婉琪指出,乳癌是马来西亚女性的头号杀手,就算生活健康,没有家族病史,女性仍有罹患乳癌的风险。也因此,身兼一位母亲和统计学者,她迫切想运用自己的知识投身相关研究。

何婉琪研究的乳癌风险预测模型,透过大量乳癌病患和健康女性的基因和生活习惯的数据对比,筛选出罹患乳癌的高风险群,尽早接受乳房X光造影检查和治疗。这项研究集结了来自马来西亚癌症研究机构(Cancer Research Malaysia)、马来亚大学和新加坡国立大学的科研人员,收集了马来西亚2家和新加坡6家医院的乳癌病患与健康女性的数据,也是东南亚最大的乳癌基因研究项目。

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马来西亚的乳癌病患的存活率是亚太地区最低,主要原因是本地女性对乳癌的醒觉意识相当低,往往太迟接受治疗。一般上50岁以上的女性受促每1至2年进行乳房X光造影检查,若一名女性连续数年都没有问题,接受检查的意愿和动力可能开始减低。何婉琪希望透过团队研究的预测模型,及早筛选出高风险群,让她们接受检查和治疗。

何婉琪想告诉年轻学子,不管别人说“科学太难了”,只要喜欢就去做。

父母给予自由不设限

或许在英国求学、工作待了10年,回乡后也投入公共卫生领域的研究,何婉琪一直非常渴望获得马来西亚的肯定。去年她首次报名马来西亚杰出女科学家,没被选上,失望不已。看着展览中历届得主照片一字排开,她告诉自己一定要成为其中一分子。因为重视这个奖项,短短2页的计划书,前后写了8个版本。

今年终于获得马来西亚杰出女科学家殊荣,何婉琪特别想感谢父母,却不知如何当面开口。在含蓄的家庭成长,他们一家人不善于用言语或拥抱直接表达爱意,父母对她的称赞,往往是从亲戚朋友那儿听来。父母创造的家庭氛围是不设限,给她自由发挥的空间,从不指示她去当医生、律师,而是想干甚么就干甚么。

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“我从没想过要当科学家或数学家,小时候觉得能当幼稚园老师就已经很了不起了。”何婉琪只知道自己对数字敏感,想要教书。当时中五毕业,她已经开始帮中四学生补习数学,心想未来开一间数学补习中心就够了。不过,虽然父母的学历不高,但他们深知知识非常重要,且是无价的,无论如何都努力把她送出国深造。在英国求学,开阔了视野,何婉琪知道补习中心是不够的,一心想在大学执教,努力考取博士学位。

科学非男性专利

晋升人母,何婉琪以育儿的“热水论”打比喻:“如果你告诉孩子这杯热水很烫,千万不要去碰,否则会烫伤手,他可能永远都害怕这样东西。

我的方法是要孩子给我一只手指,我们一起碰,他也不会烫伤,可是他就知道这杯热水有多热。”

科学也一样,很多年轻女生从家长、老师口中听来“科学太难了”。何婉琪忠告:“不要听别人怎么说,只要喜欢就去做吧。”在她看来,科学没有男女之分,且男女思维本就不一样,在科学领域不必相比谁更有本事,两种思维一起才能激荡出更多创意想法。

设计情绪侦测App 防治忧郁症
刘雪燕(32岁)马来西亚理科大学电脑科学学院高级讲师

在美国攻读博士学位时,刘雪燕遇上一位说话直接的教授,如果提呈的点子不好,教授会不留情面当面批评。每个人都要学着接受批评,但她的同组同学似乎承受不来。

那名同学原本开朗,却慢慢变得悲观,处事也失去信心。有天,她突然在学校晕倒,送院诊断后才发现患上重度忧郁症。

“如果我们能早点发现,事情可能不会这样,可是我们却错过了种种迹象。”刘雪燕感慨,如果同学没有就此退学,现在或许能和她一样取得博士学位,在某所大学任教。

这个切身经验,激发刘雪燕投身忧郁症的相关研究,设计一套“情绪侦测应用程式”,透过使用者在社交媒体上的发文及留言,侦测忧郁症迹象。当发现使用者在社交媒体上流露出过于负面或忧郁的情绪,应用程式将提出意见,如听音乐、尝美食等,协助使用者转换心情。应用程式也能列出一些精神和心理治疗单位,供使用者直接预约接受诊断。

“目前,患者必须自我意识到有忧郁症迹象,并主动接受诊断,才能进一步治疗。然而忧郁症似乎还是社会的禁忌,一般人担心外界的异样眼光,不敢轻易接受或公开自己患有忧郁症,反而不断压抑,造成更严重的后果。”刘雪燕希望,透过非植入式的应用程式,能防治忧郁症。

刘雪燕去年7 月到马来西亚理科大学电脑科学学院任教,并鼓励年轻女性在科学领域发挥所长。

打破刻板印象女生写程式一样行

刘雪燕很意外自己能获得马来西亚杰出女科学家奖。一来,这是她首次报名;二来电脑科学并非主流科学,她料想获选的研究可能与医学、环境等领域有关。奖项结果比原定公布时间延迟,刘雪燕以为希望落空,结果主办单位来电通知得奖,她一度以为是恶作剧电话。

走在科研路上,刘雪燕往回看,电脑科学一直被当作属于男性的技术工作。学院、大学求学期间,同组的男同学拍胸保证:“你们女孩子别担心,程式设计交给我们男生做,你们女生写报告就好了。”这是科学领域中一般人对女性的歧视和刻板印象。正因如此,刘雪燕觉得更须证明自己。

在家中,父母同样给予自由空间,从不限制她往科学领域发展。倒是亲朋戚友并不了解电脑科学,听到“Computer”,就以为刘雪燕从事修理电脑或打字员。“幸好现在手机应用程式很普及,我都和他们解释,我会设计那些App。”

刘雪燕希望,大众对女性能够改观,女性可以在科学领域有所发挥。“很多人说,女生走上科学这条路最后会嫁不出去,孤独终老,这样真的很泼冷水。”刘雪燕希望自己走在“革命”路上,能够启发年轻人,让社会大众改观,意识到科学是多么酷的一门学科,多的是机会等待年轻女性去发掘和尝试。

预测土壤盐化示警 保护大马海岸水土
郑淑艳(36岁)马来西亚理科大学数学科学系副教授

数学可以应用在很多方面,郑淑艳选择结合数学和自然环境保护作为研究项目,因为她来自有山有水的槟岛。从小就亲近大自然,像是在呼唤她应用自己的专业知识,为自然环境尽一分力。

郑淑艳的研究是结合科学、科技、工程和数学(STEM)设计一套水文-盐度-植被模型,预测土壤盐化对水质、地下水和植被的短期和长期影响。她的研究是受到美国佛罗里达大沼泽地国家公园(The Everglades)启发。当地的咸水和淡水植被不同,当全球暖化,海平面上升,咸水植被往内陆推进,淡水植被不断退缩,进而影响整个生态系统。

回到马来西亚,郑淑艳关心沿岸红树林。当海平面上升,海岸线和红树林往内陆退缩。同时土地开发,红树林面临无处可退的窘境,大自然水土保护成为棘手难题。

土地发展和环境保护如何取得平衡,郑淑艳也没有答案。她坦言,透过科学研究和模型模拟,能够预测问题,但无法解答这些问题何时发生。然而各界人士必须关注,政府也应居中协调,发展当儿不能随意典当自然环境,否则环境一旦破坏,再多金钱也无法赎回。

郑淑艳(中)忠告年轻人,世上没有东西是简单的,对什么有兴趣就该不受他人影响,努力、勇敢追求。

利用数学模拟水源污染

郑淑艳在2008年就得知这个奖学金计划。不过,她一直自觉还不够资格申请。今年,她准备好了。“我觉得我已经累积一定的经验,还有执行研究计划的领导能力,我想是时候试试。”

谈回自己的研究,郑淑艳自认整个研究计划触及很多方面,从STEM到永续、地下水、植被和气候变迁等,准备计划书时也自我怀疑,是否把这些面向连结好。原定奖项公布日期过了,郑淑艳还没收到通知,以为落选,毕竟数学不像临床研究有具体成品。她告诉自己明年再接再厉,孰料最终捎来好消息,特别意外。

郑淑艳坦言,小时候她的数学并不好,直到中三上补习班,老师风趣幽默的教学方式,才让她茅塞顿开。从小到大,父母都很鼓励她求知识,加上课业表现好,郑淑艳一直不需父母操心。不过上大学选择数学系,父母颇有微言,因为哥哥选择理科这条路走得很辛苦,父母觉得女孩子家选读文科较好。不过,郑淑艳自知有能力应付,还是走上数学这条路。

勇敢追求兴趣

大学3年都在念纯数学,郑淑艳成天埋头在理论和数学公式。即将踏出社会,她心想数学的用途。后来,她遇见她的导师,利用数学模拟水源污染,让她立定目标,要把数学应用在她喜爱的大自然上。

“科学很难,但文学、会计也都很难,世上没有东西是简单的。”郑淑艳忠告年轻人,天下没有白吃的午餐,对甚么东西有兴趣,就不受他人影响,努力、勇敢追求吧。


 
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