陈日佳·美国下一站:月球或火星?

2018-07-01 12:31

陈日佳·美国下一站:月球或火星?

这导致在近几年在太空科技的发展上,载人和太空存活技术远远不如其他方面如遥控和人造卫星发展。

在国际宇航论坛,近来数月其中一个热门话题是美国的的未来太空计划应该是载人重返月球或是更远的探险火星计划。

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自从冷战时期阿波罗计划登陆月球后,美国的载人太空计划至今仍然很大部份集中在地球低轨道的国际太空站。

这导致在近几年在太空科技的发展上,载人和太空存活技术远远不如其他方面如遥控和人造卫星发展。

2015年,美国宇航署署长博尔登宣布美国计划在2030年载人登陆火星计划。而在国际上,不少国家也对火星探险展现浓厚兴趣。例如印度、日本和中国都都计划在2020年前后发射无人探测车进行火星探险。而俄罗斯的载人火星探险计划则是预料将会在2040至2050年之间。

美国宇航署的火星探险计划虽然在过去几年仍然获得拨款,但是却没有增加迹象,这使得该计划是否能继续仍是未知数。因此某些网民(包括美国人)认为在财政紧缩的情况下唯有通过国际合作才有可能达成有关目标;而中国是一个最好的选择之一。这除了因为中国的太空科技实力以外,资金应该会比其他国家充裕。此外,从政治角度出发,很多人也认为既然美国在冷战时期能与前苏联合作共同建立国际太空站,现在也必然可以与中国在太空科技上合作。

但是也有一部份人认为,现在的中国和当初苏联的科技实力不能一并而论。所以合作的话必须要与中国分享大量的太空科技,不利美国。别忘记在阿姆斯特朗登陆月球以前,前苏联的太空科技一直是处于领先地位,包括第一枚人造卫星、环绕地球、载人升空和安全返航;相反的目前中国的太空技术依然是处于追赶美国的阶段。

另外,从科技角度而言,美国基本上已在阿波罗计划累积了大量的数据和经验。如今重返月球科技难有大突破。

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根据美国宇航署所发表的计划书,火星计划总共有3个阶段。如今所进行的第一个阶段是利用国际太空站验证长时间在太空生活的生物技术和深太空探险所需要的遥控、导航等技术。如今,太空站内已经成功培育出可安全食用的菜和安全的食水循环系统。

2018年开始的第二阶段则是要验证太空人与机械的联合运作,并且利用月球验证原地资源利用实验(In situ resource utilization,ISRU)。这是因为由于地球与火星之间的距离遥远,第一批运送到火星的资源如食水和燃料将会十分有限。因此火星太空人在登陆后就必须要就地取材,包括挖掘地底的水、分解火星高浓度大气层内的二氧化碳来生产水和甲烷燃料、铺盖太阳能板发电等等。但是火星上气压仅有地球的0.6%,再加上高强度的风暴,日夜温度巨差等等都是第一批登陆太空人的挑战。另外一项有待验证的技术就是利用火星上的沙土进行3D打印必需品。

我个人认为如果要推动科技突破,登陆火星势在必行,关键是要如何获得财政上的支援。如今美国宇航署的政策是把技术成熟的火箭发射任务完全外包给私人商业公司;宇航署则专注在其他的科技发展上,藉以证明科技发展所带来的商机和就业机会。来自美国联邦政府的拨款在过去几年并未获得大量增加,因此登陆火星计划仍有变数。

但是我相信这个情况在未来数年会不一样。假设特朗普在2020年成功连任,那么登陆火星的计划必定会在其第二任任期内获得大力支持。

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特朗普一直以来坚持“伟大美国”理念,要美国在各个领域领先世界各国。他日前已经针对中国采取经济制裁,此举阻止中国窃取美国的太空和宇航领域的尖端科技。而中国产品销售量减少,必会面对盈利压力和减少开销,投资高科技资金低迷的的连锁反应。特朗普如大力投资登陆火星计划的话,将会刺激美国在宇航、电子遥控和高科技工程方面的科研发展,在此消彼长的情况下就能进一步拉开美中之间的科技差距,确保美国的科技继续占据领先地位。

美国成功的登月计划启蒙了世界各地至少3代的年轻人投身太空、物理和宇航事业,开启了人类触摸天空的年代。我愿特朗普能早日确认探险火星计划,启蒙未来更多的年轻人。我们不仅要触摸天空,还有那寂静浩瀚的宇宙。


 
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