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副刊新教育教育专题
01/09/2021
气象局总监——风起云涌的见证人
报道:本刊 梁慧颖
照片:马来西亚气象局提供

气象局的工作仅仅是预报未来一周的天气吗?在极端天气事件频发的这个年代,气象局又扮演什么样的角色?

在气象局服务超过30年的慕哈末希尔米(Muhammad Helmi),今年8月刚上任总监一职。他将为我们讲解气象局的角色,还有如果要成为气象员应该具备什么样的能力。

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慕哈末希尔米说,要成为气象员不一定需要有气象学的学历,但必须要有很强的数学和分析能力。

对于气象局新任总监慕哈末希尔米(57岁),平时有看电视的读者可能有点印象,因为他曾经于2006至2008年期间代表气象局上电视,为广大民众播报天气。而能够在电视出现,他笑说这正正是当初吸引他加入气象局的原因之一,他一直都很向往对着镜头向民众传达资讯。

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在他大学毕业以前,他其实没想过要成为气象专家,只是对电脑非常着迷,希望将来从事跟系统分析和软体开发有关的工作。那时候1980年代,他刚从马来亚大学数学本科毕业,电脑还不普及,要找这方面的工作并不容易。刚好气象局那时正在招聘,他便去试一试,结果就这样加入了气象局,一直到今年8月上任气象局总监一职。

气象局每天24小时不间断分析各种各样的气象数据,气象员的角色是解读这些数据背后的意义和为天气做预测。

在气象局的三十多年里,他经历过多个不同部门和单位,最初被派驻沙巴气象局,过没多久即被安排到澳洲墨尔本受训一年。回国后他被派往雪州,负责为梳邦国际机场进行天气观测和发出天气预报,之后陆续被派到其他部门增加历练,例如海象监测部、雷达卫星部、研究与技术开发部,以及让他有机会上电视的企业传讯单位。升任总监之前,他的职位是副总监,负责气象局的营运。

与他国交换气象数据防不测之风云

气象局有很多部门,他说有些部门每天24小时不停运作,即使遇上疫情也不能喊停,例如航空气象服务。另外,有些部门属于支援单位,比如电脑部还有研究部。但即使只是支援单位,这些单位的角色也很重要,例如电脑部必须确保气象局的电脑系统正常运作,因为每分每秒都有大量气象数据输出和输入,许多事情都是经由电脑处理和演算。

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到底气象局是如何观测天气呢?他说,这里头涉及很多科技和设备,例如气象雷达,是用来探测大气中的降水分布及强度;还有外观很像配电箱的百叶箱(又称史蒂文生式百叶箱,Stevenson Screen),是用来收纳气象测量仪器的设备;以及长得很像气球但又不是一般气球的探空气球,会携带探测仪器升空并回传大气参数,气象局人员每天会放飞两次这样的气球。

我国气象局是世界气象组织(WMO)的成员国,有责任和义务与其他国家交换气象数据,不可能关起门来只管自己的事。他举例:“比如侵袭菲律宾的台风,即使不是在我国海域生成,也可能会影响我国天气,例如为我国海域带来强风,或是为沙巴和砂拉越部分地区带来恶劣天气。这是为什么与其他成员国分享数据显得如此重要。”

南亚海啸后加强侦察

对于气象局,很多人只知道气象局负责预测气温、降雨几率还有风速,但其实气象局还有其他任务,尤其自从2004年发生南亚海啸以后,气象局需要关注的事情就变得更多了。

他说,2004年那场始料未及的海啸确实令气象局大开眼界,在那之前,虽然气象局已经有地震观测站,但这些观测站多数都是手动监测,数据也不够即时。经过那场海啸的震撼教育后,气象局赶紧加强地球物理学还有海啸侦测的能力,目前全国主要地点都设有地震观测站、验潮仪和海啸警报器。

虽然比起邻近国家例如印尼和菲律宾,我国被地震和海啸袭击的几率非常低,但气象局还是不敢掉以轻心。他说:“尽管有些人声称可以透过动物行为来预测地震,但根据科学研究和专家说法,地震是无法预测的,只有当地震发生时才侦测得出来。”而这问题又回到为什么跟其他国家分享气象数据很重要,因为假设菲律宾发生地震和海啸,我国气象局可以从菲律宾验潮仪所采集的数据来判断我国是否会受到波及,再由此决定需不需要发出海啸警报。

他本身曾在2001年参与一项海洋考察,乘坐日本考察船前往印度洋和太平洋,见识外国专家如何在茫茫大海中安装海气象浮标,以及如何透过浮标观测系统来监测大洋气象。那次考察的两年后,我国也安装了第一座海气象浮标,位置靠近拉央拉央的南中国海,他有幸参与了这项任务。之后我国又陆陆续续安装更多浮标以侦测海啸,每次工作人员前往安装和维护时,都需要提前几个月做好准备,而且在海上航行有可能会遇上恶劣天气,这些都是他职涯中难忘的回忆。

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然而他感叹说,这些造价不菲的浮标容易遭受强风和巨浪侵袭,加上人为的蓄意破坏,这些浮标后来有的失踪有的损毁,基本上已一个都不留。

气象局观测气象的设备:验潮站
气象局观测气象的设备:海啸浮标(海啸预警系统的一部分)
气象局观测气象的设备:探空气球
气象局观测气象的设备:地震观测站
气象局观测气象的设备:史蒂文生式百叶箱

用超级电脑 观察暖化问题

在天灾频传的21世纪,另一个气象局无法回避的问题是气候变迁还有全球暖化。在他担任总监之前,他曾经代表我国出席政府间气候变化专门委员会(IPCC)的会议,根据IPCC研究,全球极端天气事件有加剧之势,而我国气象局的观测记录也显示我国出现暖化迹象。

对于气候变化,他说气象局除了密切留意每日天气之外,也利用2017年购置的超级电脑来演算我国未来数十年的气候变化,而预测的结果对很多领域都会很有帮助,例如政府如果要兴建水坝,事先必定需要知道哪里的降雨量比较高,再来决定水坝应该建在哪里。另外,农夫也需要了解气候变迁对他们的影响,比如假设气温上升,哪些农作物适合在那样的天气条件下栽种。甚至医学界也应该对气候变化有所警惕,因为比如传播骨痛热症的黑斑蚊,其繁殖高峰期会受天气因素影响。

他指出,气象局使用的超级电脑,在2017年购入时是东南亚当时最大型的电脑,具有超强的运算能力。尽管如此,天底下还没有一台超级电脑能够不差毫厘地精准预测天气,气象局人员还是必须参考其他国家的推算,然后再做比较和判断。

本地無氣象學本科 
相關領域也被接受

说到这里,如果想成为像他那样的气象专家,到底应该从哪里入门呢?

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他说,目前本地还没有大学提供气象学本科课程,所以如果年轻人想要读气象学,就只能到外国大学深造。尽管如此,如果想要进入气象局工作,其实未必需要有气象学文凭,只要具有其他相关领域例如数学、海洋学、物理和地球物理学的学位,即符合加入气象局的条件,像他本身就是数学系毕业。

进入气象局后,他说,气象局还会安排培训,早年的气象员都是被安排出国进修或受训,不过从1990年代中期开始,本地已有能力自行培训人才,目前局里的培训都是气象局自己负责。

除了学历之外,他认为气象员还必须具备以下能力:

1.数学和分析能力

在气象局工作,每天需要面对很多上至大气层,下至地理的图表和数据,气象员必须能够解读这些数据背后的意义,所以分析和运算能力是不可或缺的能力。

2.沟通能力

气象员会接触不同领域和不同阶层的人,对不同的人需要有不同的应对方式,例如在机场工作的话,气象员需要向飞机师汇报天气概况,而由于飞机师都学过基本的气象学知识,因此气象员在面对飞机师时就得用专业回答技术问题。相反的,如果是面对一般群众,例如上电视预报天气,那么气象员就得用一般人都听得懂的话来解释天气概况。

3.写报告的能力

气象员的工作采用轮班制,一天有两个班次,分别是上午8点至晚上8点,及晚上8点至上午8点。为了顺利交接工作,气象员务必把报告写好,清楚向接班的同事说明观测结果。

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4.良好的体能和心理素质

因为是轮班制的关系,气象员有时值日班,有时值夜班,生活作息必须适时调整。而且有时候可能只有一个人当班,当一个人独自当班就必须扛起所有工作,无论体能或心理上都要有充分准备。

大马虽得天独厚 也要谨慎应对

很多人常说马来西亚得天独厚,没有太多天灾,对于这点他是挺认同的,因为比起很多国家每年都遭受台风侵袭,我国至今只发生过两次热带风暴,一次是1996年吹袭沙巴的格雷(Greg),另一次是2001年侵袭柔佛南部的画眉(Vamei)。虽然我国常发生闪电水灾,但他说我国水灾相较于外国的台风灾情只能用小巫见大巫来形容,我国在气候方面确实是比许多国家都幸运多了。

无论如何,2004年南亚海啸还有2015年沙巴兰瑙地震已经给予我们警示,马来西亚并不是百分之百安全无虞。他说,我国还有非常多的事情需要向其他国家学习,特别是在监测地震和海啸方面。最重要的是,在大自然面前我们应该保持谦卑,无论是气象员或是平民百姓,都不应该漠视自然界的威力。

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