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副刊专栏文化空间古晋笔记
7:00am 03/01/2022
蔡羽/八点炮和拉者的晚餐
作者:蔡羽
蔡羽/八点炮和拉者的晚餐
过去当“八点炮”鸣响过后,拉者官邸就关上大门。(图:The Sarawak River by Ho Ah Chon)

声音是回忆的一部分,在老古晋的回忆中,经常念叨“八点炮”。在1970年代或以前,每晚8点准时在玛格烈达古堡响起的炮声,沿着砂拉越河远远送出去,据说方圆数英里内都可以清楚听到,尤其在大潮水期间炮声更为清晰。

专栏作者SJ Chin在一篇题为〈重启八点炮〉的文章中,曾经提及有关八点炮的一些民间轶事,比如对小孩子来说,八点炮的响起意谓着结束功课或游戏,上床睡觉的时间到了;对大人来说,这是校正家里的时钟或手表的时候;对渔夫或船员来说,可以根据炮声判断是大潮还是小潮;公务员则会在炮声响起时,透过砂拉越广播电台收听英国广播公司的新闻。

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“八点炮”其实就是一种报时炮,是非常悠久的传统,在钟表还不普及的年代常见,通过响炮帮助民众掌握时间,比如英国的爱丁堡城堡就有著名的“一点炮”、香港有怡和午炮、北京也曾经有过“宣武午炮”。

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古晋的“八点炮”不确定起源于何年,应当是第二代白人拉者查尔斯‧布洛克时期的“产物”,延续到英殖民地和马来西亚初期,在二战期间中断过,后又恢复操作,直至1970年代听闻是因为古炮弹药短缺才宣告绝响。

关于“八点炮”出现的原因,坊间流传一些不同的说法,有说它是为了提醒南来垦荒的华人按时冲凉,以防中暑;有说它是延续自英国的传统,目的是通知大家到了午休时间,因为古晋的晚上8点正好是英国的中午12点;有说它是拉者休息和用膳时间到了,通知各界切勿再打扰,拉者居住的“阿斯塔纳”(Astana)官邸也会在此时关上大门。

蔡羽/八点炮和拉者的晚餐
“八点炮”就是从老街对面的玛格烈达古堡鸣响的。(图:The Sarawak River by Ho Ah Chon)
晚上8点,拉者的晚餐时间

亚瑟‧巴特利特‧沃德(Arthur Bartlett Ward)曾经官拜古晋省省长,是拉者时期重要的心腹高官,与拉者查尔斯有非常密切的接触。沃德在其回忆录中曾经提及“八点炮”,切实指出拉者的用餐时间是晚上8点,文中还有多个有趣的段落,记录了拉者晚餐的情形。

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查尔斯兴致所至时,经常在晚餐时间安排社交娱乐活动,邀请官员或社群领袖一起用餐。他是非常守时的人,也严格要求受邀者必须准时出席,迟到的官员就要吃些苦头了。

有一次,一名年轻军官未能准时出席,沃德等人尽可能遮掩属于军官的空椅子,军官偷偷爬行到桌子下等候,趁拉者不注意时,沃德等人给个讯号,军官就赶紧钻出来坐到位子上。然而这种小伎俩根本逃不过拉者的眼睛,他不动声色直到宴会行将结束,趁大家起立时,拉者突然高喊:“那个谁谁,你的裤子脏了,我在阳台上预备了一把刷子给你。”

还有一点很有趣的是,“阿斯塔纳”晚宴通常会有一队身着整齐制服的骑兵,每隔一段时间就出现在宴会厅周围,每人手持巨大的棕榈叶,为宾客来回扇风。

晚饭后,如果有女士在场,现场会播放一些音乐,到了10点整,拉者会准时起身送客,然后就寝。如果当晚是男士聚会,用餐后拉者会坐在侧廊上,其他人则在他对面坐成一排,然后听着拉者和主要客人断断续续的交谈。拉者通常会滔滔不绝聊着当天做过的事,很枯燥但偶尔会闪现一点幽默。话题会集中在国家大事,拉者也会随时询问或请任何人提供意见,沃德形容说“让我想起一群男生坐在他们的校长面前惶恐不安”。

蔡羽/八点炮和拉者的晚餐
拉者官邸内部。(图:My Life in Sarawak by Margaret Brooke)
古晋人的口头禅

透过这些记录,我们看到“八点炮”响起后,民间所不知道的那些发生在“阿斯塔纳”官邸中的事,看来拉者查尔斯是一位非常严谨的工作狂。或许也正因如此,他特别守时,因此有了“八点炮”这个想法,用以提醒所有人注意时间的掌握。

“八点炮”是朝空鸣响的空炮,是几代人重要的生活记忆。过去,它也曾经是古晋人的口头禅,经常以福建话形容某人是“八点炮”,意思是指对方喜欢吹牛、讲大话空话。随着“八点炮”绝响,这个具有讽刺的口头禅已经很少听到了。

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蔡羽/八点炮和拉者的晚餐
砂拉越广播电台过去准时在每晚8点转播英国广播公司的新闻,是政府官员和媒体的国际新闻来源。图为长屋里的少女也在收听砂拉越广播电台的节目。(图:Sarawak Annual Report 1954)

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