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副刊读家
8:05pm 05/09/2022
曹洁莹 / 一切从环境说起
作者:曹洁莹(双溪毛糯)

》是作者为了回答新几内亚友人的疑问而写的书——“为什么是白人制造出这么多货品,再运来这里?为什么我们黑人没搞出过什么名堂?”一般读者如我想起课本那段白人殖民史,将白人的胜利归结在先进武器、科技因素上。然而作者认为这样无法解释欧洲白人何以能以寡击众,打败为数众多的美洲土著,接而指出“病菌”才是白人致胜关键。早在欧洲人征服世界各地族群前,天花、麻疹等已在欧洲蔓延,经过长时间适应,欧洲人已有免疫力。一旦入侵美洲、澳洲,病菌就迅速传染至当地没有免疫力的族群,传染病成为了欧洲征服世界的得力助手。然而,作者并未止步于此,他进一步提问:“为何这种病菌先流行于欧洲,而不是美洲?为什么不是美洲人将疾病带给欧洲,殖民欧洲?”于是,所有今日看见的世界不平等现象都必须从头说起,这也是此书最精华的部分。

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对作者而言,“枪炮、病菌与钢铁”都是促成欧洲白人领先世界的“近因”,但他认为最重要是找出促成近因得以发生的“远因”,即“终极因素”。因此,他更进一步提出,如今我们所认识的世界局面,不是“人”造成的,而是“环境”。

病菌产生乃族群驯化牲畜的结果,在各大洲可以驯化的动物资源不多,却集中在欧亚大陆,因此这里的人们得以较早定居一处(相对狩猎采集的生活方式)发展畜牧业。大量牲畜聚集才得以产生的病菌,经过长时间适应与演化,相关族群的身体便更早发展成拥有对抗疾病的免疫力。

作者认为技术的领先与人的智力无关,反而与环境息息相关。与上处提及可供人类驯化的动物资源有限的情况一样,可供人类驯化的植物资源也一样有限,而这些资源也集中在欧亚大陆,于是当地的粮食生产起源较早,人们也较早定居一处,开始聚集粮食,更有机会养活更多的人口,以及喂养不从事农务生产的专家,以此有利于技术生产。

综上所述,作者从近因追溯到远因,从枪炮、病菌与钢铁追溯到环境,强调了环境乃族群发展的关键性因素,欧亚大陆正因为得天独厚的地理位置而优先发展。除了拥有最多可驯化的动、植物资源,相对其它大洲西北向主轴,欧亚大陆属东西向主轴,因此生物生长受气候影响较小,动、植物传播迁徙速率快,有利于农业、畜牧业发展。由于地理位置的关系,欧亚大陆与外界沟通较为容易,更容易获得外界资源。欧亚大陆面积是世界各大洲最大,有更多的社会相互竞争,更利于创新。

历史由许多随机成分促成

作者以科学方式回答友人,带领读者穿越世界各大洲、越过历史长河,回到各大洲人类族群最初的起点,找出族群发展速率背后的一套规律后,或许如译者王道还所说的让读者“稍稍释怀”(因为与人的智力无关),但在我而言,留下的是无限感慨,原以为一切从头说起就能找出那引以为鉴的历史,但漫长的人类发展史其实和短暂人生一样,都是由许多随机的成分促成,就像一个母亲生下男婴,而非女婴一样,一切像命中注定般的,没有“如果”,因此无需自责,也无需骄傲。

历史
钢铁
病菌
枪炮

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